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谷歌解读Project Ara模块化智能手机如何颠覆产业?

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谷歌Project Ara项目首席工程师拉法·卡马戈(Rafa Camargo)正在打乒乓球。30分钟前,他把世界上最有趣的智能手机放进了他的夹克口袋内,而那件夹克现在就在笔者面前。

周雅 来源:CNET科技资讯网 【编译】 2016年05月24日

关键字:谷歌 Project Ara 模块化 智能手机

CNET科技资讯网 5月24日 国际报道(文/周雅):谷歌Project Ara项目首席工程师拉法·卡马戈(Rafa Camargo)正在打乒乓球。30分钟前,他把世界上最有趣的智能手机放进了他的夹克口袋内,而那件夹克现在就在笔者面前。

谷歌一直试图打造一款高度模块化的智能手机,可以让用户像拆卸乐高积木一样置换部件——快速安装、卸下即可。例如,如果你在举行宴会,可以将一对扬声器模块卸下;如果你要外出玩乐,可以插入一块额外的电池;你甚至可以插入非本地模块,如插上葡萄糖测定仪(检测糖尿病)或插上可以用来测量空气质量的传感器。虽然近期我们看到LG正试图通过G5打造一款模块化的智能手机,但Ara这些可装卸概念能够提供许多个性化功能,而你绝不会在大众市场上的普通手机构造中发现这些功能。

卡马戈还邀请笔者前往了谷歌CL5大楼,方便我仔细观察他在谷歌I/O开发者大会上展示了几分钟的模块化手机。

虽然过去几年的几次演示都失败了,但卡马戈表示该机的消费者版本将在明年发售。此外,虽然公司手机的生产制造一般都会分包给伟创力或富士康之类的厂商,但这次谷歌将自行设计手机本身。这一点与其Nexus手机相比有所改变,后者主要依赖于该公司硬件合作伙伴生产产品,如LG、华为、三星。

如果谷歌能够实现2017年向消费者发货发售Ara设备这一目标,用户可自行升级的智能手机或许会完全颠覆我们现有的智能手机市场。

谷歌

项目目标:打造一款真正的高度定制化手机

在Ara项目工作启动以来的三年内,模块化手机似乎一直是像是一个空想,而且谷歌好像也一直这样对待它。该项目一直是公司ATAP部门(先进技术和产品部门)的一部分,这一项目小组明确负责将各种幻想打造成为消费者现实,例如可以吞下去的传感器等。

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2015年,Rafa Camargo拿着Ara模型

但Ara过去做出了它还未能兑现的承诺。在过去几年中,模块化技术在多次的演示活动中都以失败告终,而其原型均送往波多黎各,启动了一个试点项目。然后,几乎没有太多解释,突然之间该试点项目停止了。不过,从该项目团队发表的推文可以看出,ATAP部门正在重新思考将各组件连接在一起的方法。

最重要的一点在于,该项目团队最初的负责人保罗·埃雷蒙克(Paul Eremenko)离开了谷歌。随后,该项目又遭到了更大的打击,ATAP部门本身的负责人雷吉纳·杜坎(Regina Dugan)也从谷歌离职,跳槽去了Facebook,并在后者那里负责名为“Building 8”的类似项目,专注于打造实验性硬件。

因此,看到谷歌周五发布的公告后,我们会发现,在我们还在思考Project Ara项目是否依然存在时,它已经默默地取得了进展。

在卡马戈的乒乓球比赛开始前一个小时,在拥挤不堪的谷歌开发者大会上,Ara的关键创新终于实现了。当时,卡马戈把他的手机放在桌子上,说道:“好了谷歌,弹出相机。”于是,在该手机的相机完全自主地从机身主板上弹出来时,人群中爆发出掌声。

不过,可能是为了阻止像笔者这样毛手毛脚的记者学习太多,卡马戈之后便把手机放进了他的夹克口袋里。因此,我担心如果他完全不会给我展示这款手机,我将无法判断他在舞台上的成功演示是不是仅仅是个例外。当他放下夹克拿起乒乓球球拍时,笔者内心有个小人在思考,如果我偷偷看了这款手机会有什么后果。

不过,当我们终于在会议室坐下来谈论Ara的未来时,我才发现,其实根本不需要担心:卡马戈重复了那句话并弹出了相机。

所以,模块化手机是真实存在的。 

模块化范围有所缩减

Ara与其他引起笔者想象的项目并不十分相同。虽然它依旧非常令人振奋,但这一想法已经明显缩减。

最初,Project Ara项目可以允许用户像电脑爱好者组装自己的台式电脑那样打造自己的手机,完全自主选择所有的部件。这样,Ara很可能会成为你所需要的最后一部手机:当新产品推出时,你只需更换处理器和蜂窝无线通讯系统,就可以跟上最新产品进度。谷歌将为我们提供相当于电脑主板的“内骨骼”以及一个可以由其硬件合作伙伴完成剩余部分的生态系统。

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目前为止Ara的最终模型。Camargo多次强调,最终的产品将更薄更美

但全新的Project Ara目的并不在于让用户替换处理器等核心组件,它们目前都已内置于手机。

对此,卡马戈解释道:“我们进行了用户研究后发现,大多数用户其实并不关心核心功能的模块化。他们希望这些核心组件一直在那里,能够一直运行并保持连续一致。”

他补充道:“我们最初的原型是将所有部件模块化……以此来找出用户并不在意的地方。”

所以,全新的Ara并不是让用户打造属于自己的永不过时手机,而是一款能为用户提供其在别处无法获得的混搭功能的手机。

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稍大点的模块卡槽可以放两个1乘2的模块,或者一个2乘2的模块

Ara的优势所在

待Project Ara开发者版本在今年秋季发售时,它将会以四个模块的形式为起点:一个扬声器,一个摄像头,一个电子墨水显示屏(跟亚马逊Kindle电子阅读器上的显示屏类似)和一个扩展内存模块。

虽然这些模块听起来可能不那么令人兴奋,但它们都属于即使是高端智能手机也不一定做得很好的模块。如果你不喜欢三星Galaxy单一、容易听不清声音的扬声器,或是希望你的iPhone能添加更多存储空间,你只是不够幸运,Ara可以帮你解决这些问题。

哈曼音响的副总裁凯文·黑格(Kevin Hague)表示:“(手机制造商)往往会说,你可以在这里做一个扬声器,只有3毫米,所以你可能会非常不满意自己的手机音质。”目前,哈曼正与谷歌合作,希望证明一个专用扬声器模块可能会是用户购买Ara手机的众多原因之一。

而且在Ara手机中,扬声器的数量并不只局限于一个:如果愿意,你也可以把Ara变成一个配置多个扬声器和多块电池的音箱,把它们插入手机的六个模块插槽即可。卡马戈表示,不久后上市的消费者版本Project Ara将采用标准的集成电池,电池续航时间预计可满足一整天的需求,并预计,如果用户添加一个模块化电池组,应该可以提升大约45%的续航时间。

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Ara工程团队已经模块化电池技术,拿出第二块电池,仍可以运行

而摄像头、电池和扬声器都属于可以容易实现的目标,Ara团队相信,这一平台将为第三方硬件开发人员开启先河,允许他们打造各种各样此前绝不会添加到智能手机中去的产品——从无线车钥匙袋(卡马戈表示他有一个这样的作品原型)到一次性胡椒喷雾分配器。此外,专门从事酒精含量测定器的BACtrack公司也支持该手机。

ATAP创意与行销主管负责人布莱斯•伯特兰德(Blaise Bertrand)表示:“我们知道,人们会去打造一些疯狂的东西,这没问题。事实上,我们对此很期待。”

医药市场可能会是一个特别令人关注的市场,毕竟人们往往愿意为可能会改善他们生活的技术买单,但只有一小部分人有一些特定的需要。

卡马戈说道:“以血糖仪为例:我很幸运,因为我不需要它,因而也就不关心这个模块。但如果你是一个糖尿病患者,血糖仪在你的生活中可能是必不可少的。而现在没有人会打造一个整合有该项功能的手机。”

在我考虑一些并非人人必需但很不错的技术时,谷歌的一些其他ATAP项目也想到了,例如探戈计划(Project Tango)的深度感应相机或Project Soli项目的手势感应雷达。卡马戈不会就此表示同意或反对,但可以推测Ara的最终推出可以为这些项目起到推动作用:

“你能够看到,所有这些技术其实都非常适用于移动设备,但要想使之成为一款旗舰手机又很艰难,因为这将带来很高的风险。毕竟如果你希望销售8000万台这样的产品,肯定不想出任何差错……但模组化手机或许会成为这些技术的合适出路。”

换句话说,相机制造商不需要再考虑如何能够打造出一款既适用于人们可以负担得起的手机,又拥有的最佳性能的世界上最好的手机相机,而只需要专注于打造世界上最好的手机相机这一模块,将其作为额外的高端产品出售即可。

重视Project Ara业务

虽然目前还有很多细节问题没有解决,比如模块组件的定价等——但谷歌对构建Ara手机的态度似乎很重视、认真。从上个月起,Ara团队便不再隶属于ATAP项目小组,而是直接由谷歌的新硬件部门负责人、前摩托罗拉总裁里克·奥斯特洛(Rick Osterloh)接手负责。

Ara项目的负责人之一理查德·里奇(Richard Wooldridge)表示:“要将其打造成一项业务,我们可以拿到所需要的所有资源和资金。”

巧合的是,里奇原本在摩托罗拉时便为奥斯特洛负责供应链业务,他认为Ara将方便任何人构建模块,无论是“足不出户的学生”还是寻求直接与消费者互动方式的时尚品牌商,都可以构建。

届时,谷歌不仅会提供使用说明和开发人员测试平台,还会在必要时帮助模块生产商产出的产品通过联邦监管机构的认证。

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里奇认为,谷歌未来会推出一个专门出售各模块的在线商店以及一个消费者可以相互交易换置模块的市场。此外,为防止造假产品的出现,谷歌将为Ara模块设计一套独有的认证程序,这样Ara手机将排斥那些未经认证的产品。

卡马戈表示:“我们希望创建一个规模可媲美软件应用生态系统的硬件生态系统。”

不过,要表达自己的最大诚意,谷歌要做的标志性事可能是这样的:该公司将自己打造首款消费者版本的Ara手机。由于谷歌之前的每款旗舰Android手机都是由该公司的合作伙伴(近期是华为和LG)之一制造的,Ara将成为第一款从设计到生产均由谷歌独立完成的手机。

据Project Ara团队透露,待该产品明年问世时,其基础版本售价将与其他高端智能手机不差上下,且性能相当。

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相机模块

模块化的未来

即使Ara将不再是“你需要购买的最后一部手机”,也并不意味着它在未来不能成为更加类似于组装PC的产品。卡马戈表示其置换处理器和无线电的技术依旧存在——“我们有能力做到这点,所以一切都会逐渐发展。”

作为该手机的数字骨干,谷歌Greybus允许这些模块和Android操作系统之间以及相互之间能够无缝连接,目前谷歌Greybus的数据传输速度已经可以达到每秒11.9G。这一速度超过了USB接口,卡马戈说它将使用三分之一的功率。

随着技术稳定,卡马戈表示,谷歌还打算让其他公司负责打造Ara手机的框架——不仅仅是模块,还有所有Ara模块插槽等组件。

事实上,并没有规定说Ara设备一定得是手机。卡马戈也表示:“在我的实验室里,我有一些与手机毫不相干的配置,都不能打电话。”

谈及Ara,卡马戈最后说道:“我们真的需要把它推向消费者,我们必须让它引人注目,必须让更多的消费者理解它。”

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